N’oublions jamais L’infortuné CHARLES GOODYEAR, c’est un devoir de mémoire
traduction de l’excellent article de Giorgio Nebbia :

Nous sommes souvent redevables pour des choses essentielles de la vie technique et économique à des personnes nécessiteuses. Un exemple est donné par l'Américain Charles Goodyear (1800-1860) inventeur de la vulcanisation du caoutchouc. Sans son invention, nous ne pourrions pas aller en voiture, nous ne pourrions pas utiliser Internet, je ne pourrais pas écrire cet article sur votre ordinateur, nous n'aurions pas l'électricité. Je veux dire que nous ne pourrions pas profiter des biens de la société moderne actuelle. La gomme, extraite de l'écorce de certaines plantes de la forêt de l'arbre hévéa, lequel pousse dans l'Amazonie brésilienne, a été connu en Europe à la fin du XVIIIe siècle : les indigènes l’appellent d’un nom étrange que les explorateurs européens ont interprété comme étant le mot « caoutchouc ». Il était un matériau élastique qui pouvait être dissous dans un solvant et en solution pouvait être déployée sur un tissu pour le rend étanche, un brevet pour cette demande porte la date de 1791. En 1822, l'Anglais Charles Macintosh (1766-1843) avait inventé le vêtement imperméable à l'eau. Une industrie fabrique du caoutchouc a commencé en 1820 dirigée par l'Anglais Thomas Hancock (1786-1865), qui a trouvé quelques innovations utiles dans le traitement du caoutchouc brut. Les produits ainsi obtenus étaient cependant d'une durée de vie limitée et devenaient particulièrement collants à chaud et cassant à froid. La «fièvre du caoutchouc » qui avait frappé l'Amérique au début des années 1800, gagnait encore plus en 1830 et des milliers d'objets en caoutchouc été jetés ou sont restés invendus pour ces inconvénients.

Une découverte fortuite

C'est à cette période que Goodyear intervint, c’était un garçon qui aidait son père dans un magasin de matériel qui allait très vite faire faillite, les entreprises commerciales auxquelles il se consacra dans les soixante ans de sa vie furent toutes un échec. Tout au long de sa vie, il était hanté par les mystères de la " caoutchouc élastique. " Selon la légende, Goodyear , emprisonné pour dettes , avait réalisé pour les femmes des échantillons de « caoutchouc plomb » pour voir comment pourraient être améliorées les caractéristiques du matériau , si le caoutchouc est collant, peut-être en ajoutant un peu de poudre l'inconvénient pouvait-il être éliminé ? . De retour à la maison, il essaya de réchauffer le caoutchouc avec de la magnésie, mais les voisins protestaient contre la puanteur qui venait de sa maison, pour faire court il essaya successivement de nombreuses autres substances, en empruntant de l'argent , il essaya de produire des couvre-chaussures en caoutchouc qui étaient pires les unes que les autres . La grande crise économique américaine de 1837 l’a jeté sur le trottoir et a empoisonné sa femme et son fils qui mangèrent du poisson pêché dans le port de Boston.
En 1839 , toujours dans une pauvreté abjecte , vivant à Woburn , dans l'état du Massachusetts, il allait devenir célèbre en raison de la découverte de la vulcanisation Cet hiver là, Goodyear fit tomber un mélange de caoutchouc et de soufre sur un poêle chaud , le mélange pris feu et il le jeta dans la neige au travers de la fenêtre , mais, lorsque le matériau fût refroidi il s'avéré être devenu totalement différent : il était toujours un caoutchouc élastique , imperméable à l'eau , mais il était devenu résistant à la chaleur , facile à travailler et transformable en objets utiles . L'affaire avait enfin récompensé l'homme qui avait consacré toute sa vie à transformer le caoutchouc brut dans la plus étrange & importante invention de l'histoire, qui sera appelé " caoutchouc vulcanisé ".

La misère et la douleur

Après un hiver de misère, de maladie, de décès de la famille (six des douze fils moururent en bas âge) Goodyear trouva enfin les industriels pour reconnaitre l'importance de sa découverte, cependant, il ne l'avait pas encore breveté . Goodyear a envoyé plusieurs échantillons du nouveau caoutchouc en Angleterre et l'un d'eux est tombé dans les mains du pionnier anglais de caoutchouc, déjà mentionné, Thomas Hancock, celui qui, vingt ans auparavant, avait tenté en vain d'obtenir du caoutchouc de qualité et commercialement acceptable. Hancock a noté la présence de traces de soufre dans le caoutchouc vulcanisé et immédiatement breveté en 1843, l'effet de vulcanisation au soufre, d’importance capitale dans l’invention de Goodyear avait été découverte quatre ans plus tôt. Lorsque Goodyear présenta une demande de brevet, il découvrit que Hancock l’avait précédé de quelques semaines.
Goodyear fût alors introduit , dans les salons du monde à Paris et à Rome en 1850 , ses articles en caoutchouc vulcanisé , furent un grand succès , mais il finit par retourner en prison pour dette , avec toute la famille , pendant deux semaines, parce qu'il n'avait pas encore reçu la récompense pour son brevet . En prison, il reçu la Croix de la Légion d'honneur attribué par l'empereur Napoléon III.
Quand il est mort en 1860, Goodyear laissa $ 200,000 de dette à sa famille et en témoignage il écrivit «la vie ne peut être évaluée que sur la base de l'argent, je ne regrette pas de l'avoir détruite car d'autres ont récolté les fruits de mon travail. Un homme ne doit regretter que si il a semé et que personne ne vient ramasser. "

Quelle est la vulcanisation

Il est surprenant que Goodyear ait découvert la vulcanisation empiriquement , avec l'ancien processus « d'essais et erreurs » , jusqu'en 1860 , l'année même de la mort de Goodyear , le chimiste anglais Charles Greville Williams ( 1829-1910 ) a reconnu que le caoutchouc était le polymère d'un hydrocarbure avec deux doubles liaisons, l'isoprène :
H2C == CH- C (CH3) CH2 ==
Il était donc clair que le rôle central de soufre était rendu indispensable par des liaisons impliquant l'ouverture d'un ou plusieurs doubles liaisons , les molécules de poly-isoprène réunis dans des structures dont les propriétés étaient fonction du nombre d'atomes de soufre, quand toutes les doubles liaisons sont saturé de soufre la vulcanisation est prolongée , de la même façon Goodyear a découvert un matériau dur appelé noir ébonite et qui a été produit comme un substitut pour le bois d'ébène précieux . En d'autres termes, en ajustant les conditions de vulcanisation, vous pourriez obtenir des matériaux très différents , adaptés à de nombreuses utilisations .

Assaut sur le caoutchouc

Merci pour la découverte : la demande de caoutchouc Goodyear dans le monde augmenta immédiatement. Le Brésil, qui détenait un monopole sur la production et l'exportation de caoutchouc , a été frappée par une vague de richesse et de spéculations : des foules de misérables autochtones et les immigrés eux-mêmes se consacrèrent à recueillir le latex des arbres d'hévéa , de détruire d'abord la forêt afin de rendre accessibles les zones les plus proches , puis d’aller chercher plus de plantes à l'intérieur , dans le bassin du fleuve Amazone . Manaus, le port fluvial de l'exportation de caoutchouc, est devenu le centre de l'extravagance et la misère tout au long de la seconde moitié du XIXe siècle , vous avez un regard sur le climat de l'époque dans le film " Fitzcarraldo " de Werner Herzog , 1982, dans laquelle le titre de baron du caoutchouc est joué par Klaus Kinski .
Comme tous les monopoles, y compris celui du caoutchouc brésilien, cela n'a pas duré longtemps. En 1876, un voyageur anglais a pu emporter du Brésil, en toute clandestinité, des plants d'hévéa qui ont été transplantés en Inde, en Malaisie , à Ceylan , en Indo-Chine . Au début du XXe siècle, britanniques, français et néerlandais ont exporté la production du caoutchouc dans leurs colonies d'Extrême-Orient, le Brésil est resté de vastes étendues de la forêt amazonienne détruites, l'un des premiers désastres écologiques, a eu lieu et ce n’est qu’après de nombreuses décennies que le reboisement et la conservation des sols reprennent .

oligopoles

Le monopole du Brésil est donc devenu un oligopole de l'Angleterre, la Hollande, la France et les Etats-Unis, les entreprises américaines ont leurs propres plantations de l'hévéa au Brésil et au Libéria. Cela s'est produit à un moment où la propagation de l'électricité via les inventions de la dynamo et des moteurs électriques, tout cela entraînant une augmentation de la demande de caoutchouc comme isolant pour fils électriques. Le développement de l'automobile a contribué à la demande de tubes et pneus en caoutchouc, pour faire augmenter encore plus les besoins en caoutchouc. Bientôt, les plantations de caoutchouc entrent en concurrence, tels que le prix et la qualité, et le Brésil traverse une période de crise économique grave.

Création du caoutchouc synthétique

Mais l'aventure du caoutchouc ne vient que de commencer, pour échapper à l'importation de caoutchouc naturel en provenance de pays géographiquement éloignés, les pays industrialisés avant et pendant la Seconde Guerre mondiale , ont mis au point des procédés pour reproduire synthétiquement des molécules similaire à celle de l'isoprène . La plus grande attention a été consacrée au butadiène ,
H2C == CH- CH == CH2 , identique à l'isoprène mais avec un groupe en moins de méthyle . Le butadiène peut être produit par de nombreuses matières premières différentes : charbon , à travers le carbure de calcium et de l'acétylène , alcool éthylique d'origine agricole , fractions de distillation du pétrole à partir d’essence de craquage catalytique .
Le butadiène peut être polymérisé avec d'autres molécules avec une seule double liaison, tel que le styrène ; la chimie des caoutchoucs synthétiques était née, sans pour autant faire dispaitre la production et la consommation de caoutchouc naturel, aussi utilisé dans des mélanges, en liaison avec différents types de caoutchouc synthétique. En 1960, la production de caoutchouc synthétique a égalé celle du caoutchouc naturel, deux millions de tonnes chacune. En 2010, la production de caoutchouc synthétique a augmenté à 12 millions de tonnes, mais aussi celle du caoutchouc naturel qui a augmenté de 9 millions de tonnes. Les trois principaux pays producteurs sont la Thaïlande, l'Indonésie et la Malaisie, tous trois sont ébranlés par des agitations politiques , suivie de l'Inde et de la Chine , dont la production de caoutchouc naturel augmente rapidement à la fois parce que la demande intérieure augmente et aussi parce que les conditions météorologiques sont favorable aux plantations de l'hévéa .
Le commerce mondial de caoutchouc , pour la plupart traités et vulcanisé selon l'invention de Charles Goodyear , concerne chaque année plus de 21 millions de tonnes de matériaux qui entrent dans les pneus de la voiture et de l'avion , les fils électriques et les rouleaux industriels , les bandes transporteuses de produits agricoles , dans les chaussures , dans d'innombrables produits et procédés industriels . Tout cela restera attaché à jamais à la triste vie de Charles Goodyear.

Giorgio Nebbia
1 mars 2012

Des liens sur CHARLES GOODYEAR
isimabomba.free.fr/biographies/chimistes/goodyear.htm
www.historycentral.com/Bio/ant/goodyear.html
www.educazionesostenibile.it/portale/sostenibilita/tecnica-a-ecologia/racconti/1453-successi-e-sventure-di-charles-goodyear.html